Tjenestemenn: Sjøforsvarets bestikkelsessak rømte forsøkte å komme seg til Russland

SAN DIEGO (AP) – Siden rømningen for to uker sidensier tjenestemenn at den flyktende malaysiske forsvarsentreprenøren med kallenavnet “Fat Leonard” – som orkestrerte en av den amerikanske marinens største bestikkelsesskandaler – kom mellom land for å finne et sted hvor han kunne bli praktisk talt urørlig for amerikanske myndigheter.

Det fungerte nesten.

Etter å ha kuttet av en ankelmonitor og sluppet vekk fra husarrest i San Diego 4. september, sier amerikanske og venezuelanske tjenestemenn at Leonard Glenn Francis dro over grensen til Mexico, og reiste deretter til Cuba og Venezuela, hvor han ble arrestert tirsdag i Simón Bolívar Internasjonal flyplass utenfor Caracas.

Francis planla å reise til Russland, ifølge Interpol Venezuelas generaldirektør Carlos Garate Rondon, som avslørte arrestasjonen i en uttalelse som ble lagt ut onsdag på Instagram. Han sa at Francis ville bli overlevert til landets rettsmyndigheter for å starte utleveringssak.

Greg Rinckey, en tidligere hæradvokat som nå er i privat praksis, sa at han tror Francis “prøver å bruke noen land for å komme utenfor jurisdiksjonen til US Marshals Service.”

“Det ser ut som de fanget ham akkurat i tide,” sa Rinckey. “Hvis han kom til Russland, tror jeg ikke russerne ville ha overlatt ham til oss.”

Og mens Venezuela og USA har en utleveringsavtale, kan den amerikanske regjeringen stå overfor en utfordring med å returnere flyktningen til amerikansk jord. Biden-administrasjonen anerkjenner ikke offisielt president Nicolas Maduros sosialistiske regjering, har ingen ambassade i Venezuela og har innført knusende sanksjoner mot landet som har ytterligere forbitret forholdet. Rettshåndhevelsessamarbeid mellom de to landene er sjeldent.

Det var ingen umiddelbare ord om når Francis kan bli utlevert til USA

Arrestasjonen kom på tampen av den planlagte straffutmålingen hans i en føderal domstol i California for en bestikkelsesordning som varte i årevis.

Francis erkjente straffskyld i 2015 og hadde fått lov til å forbli i hjemmet for å motta medisinsk behandling mens han samarbeidet med påtalemyndigheten. Med hans hjelp sikret påtalemyndigheten domfellelser av 33 av 34 tiltalte, inkludert mer enn to dusin marineoffiserer.

Den ruvende mannen med en bred omkrets og selskapelig personlighet hadde utrolig innflytelse som et hovedkontaktpunkt for US Navy-skip ved havner over hele Asia. Familiens skipsservicevirksomhet, Singapore-baserte Glenn Defence Marine Asia Ltd. eller GDMA, leverte mat, vann og drivstoff til fartøyer i flere tiår. Han drev offiserer med Kobe-biff, dyre sigarer, konsertbilletter og ville sexfester på luksushoteller fra Thailand til Filippinene. I bytte ga sjefer ham hemmeligstemplet informasjon og styrte skipene deres, for det meste fra marinens 7. flåte, til havner han kontrollerte slik at han kunne dekke opp så mye som $35 millioner i falske anklager.

Blant dem han ble venn med var en russisk diplomat, sa Francis til podcasteren Tom Wright, som laget en serie i ni deler om saken. I en episode postet i oktober i fjor sa Francis at han bodde bare et «steinkast» fra den russiske ambassaden i Singapore, og at den russiske diplomaten ville komme innom hjemmet hans uoppfordret for å levere vodka og andre gaver.

Det er ukjent om Francis henvendte seg til sine russiske venner for å få hjelp mens han var på lammen.

En polititjenestemann som er kjent med saken fortalte The Associated Press at myndighetene sporet opp Francis ved å bruke et mobiltelefonnummer de fikk. Tjenestemannen, som uttalte seg på betingelse av anonymitet fordi de ikke var autorisert til å diskutere saken offentlig, sa at Francis befant seg tirsdag i et nabolag i Caracas.

Venezuelanske myndigheter satte ut et team av offiserer på flyplassen etter at en drosjesjåfør tipset dem om at Francis forlot et hotell og dro dit.

Tjenestemannen sa at Francis hadde til hensikt å gå ombord på et fly til den karibiske øya Margarita i Venezuela, som Venezuela ønsker å gjøre om til et populært reisemål for russiske turister på grunn av de uberørte strendene som er tilgjengelige med ferge eller fly fra fastlandet. Regjeringen sa i forrige måned at de planlegger å tilby fem flyvninger i uken mellom Margarita og Moskva fra 1. oktober. Skilt på russisk kan allerede sees på øya.

Tjenestemannen sa at Francis senere fortalte myndighetene at hans endelige destinasjon var Russland.

Det er uklart om Francis hadde kontakter i Russland som tilbød seg å hjelpe, og om han gjorde det, hva de ønsket tilbake. Francis skrøt av fortsatt å ha kompromitterende bilder og videoer av marinens tjenestemenn.

“Det som virkelig bekymret USA mest var at disse offiserene ble korrumpert av meg, at de ville bli korrupterbare av de fremmede maktene,” sa Francis i en av podcastens episoder.

Straffeutmålingen hans ble fortsatt holdt torsdag for å håndtere den endrede situasjonen. Når han kommer tilbake, vil Francis trenge nye advokater.

Forsvarsadvokaten hans, Devin Burstein, fortalte dommeren at han planlegger å inngi en begjæring som bryter båndene deres på grunn av et “uopprettelig sammenbrudd i forholdet mellom advokat og klient.” Burstein nevnte ikke klientens arrestasjon i Venezuela.

Og når Francis kommer tilbake, indikerte påtalemyndighetene at han vil møte en enda lengre dom, og ba retten om å merke seg at han ikke møtte til straffeutmålingen som ble beordret. Det kan legge til fem år til hans potensielle straff på 25 år, hvis han til slutt blir siktet for å ikke dukke opp.

Den amerikanske distriktsdommeren Janis Sammartino satte en statushøring for Francis 14. desember med forbehold om at alle parter kunne møtes tidligere avhengig av hvordan hendelsene utspiller seg.

“Denne hendelsesforløpet reiser flere problemer, og vil åpenbart ha innvirkning på andre saker,” sa hun.

Straffeutmålingen er berammet i oktober for fire marineoffiserer som gikk til rettssak og ble dømt i saken.

___

Garcia Cano rapporterte fra Caracas, Venezuela. AP-skribent Joshua Goodman i Miami bidro til denne rapporten.

Leave a Comment