NASA ser ut til å være i full “send det”-modus for Artemis I-oppdraget

Stormskyer truer Space Launch System-raketten tidligere i år.
Forstørr / Stormskyer truer Space Launch System-raketten tidligere i år.

Trevor Mahlmann

Fredag ​​ettermiddag ble høytstående tjenestemenn ved NASA med på en telekonferanse for å snakke med journalister om den nåværende planen for å lansere Artemis I-oppdraget fra Kennedy Space Center i Florida. Dette vil være det tredje forsøket på å få den massive Space Launch System-raketten opp fra bakken og øke Orion-romfartøyet i månebane for en ca. 40-dagers ubemannet testflyging før den returnerer til jorden.

Raketten er klar, sa tjenestemenn. Under drivstofftester og oppskytingsforsøk har NASA blitt forvirret av hydrogendrivstofflekkasjer, ettersom det lille molekylet er vanskelig å håndtere og begrense ved superkjølte temperaturer. Etter en lengre enn forventet, men til slutt vellykket belastningstest for drivstoff på onsdag, uttrykte imidlertid NASA-ingeniører tillit til deres fornyede drivstoffprosedyrer.

NASA har også oppnådd en avtale med US Space Force-tjenestemenn om å forlenge batterilevetiden for rakettens flyavslutningssystem ombord. Dette etterlot bare været som en potensiell begrensning for et planlagt oppskytingsforsøk tirsdag 27. september kl. 11:37 EST (15:37 UTC). Problemet er at været nå utgjør en betydelig trussel mot timeplanen på grunn av en tropisk depresjon som sannsynligvis vil spore mot Florida i de kommende dagene. Det er 80 prosent sjanse for uakseptabelt vær under lanseringsvinduet.

Å rulle, eller ikke å rulle

Til tross for den dystre prognosen, presser NASA videre.

“Vår plan A er å holde kursen og starte oppskytingen den 27.,” sa Mike Bolger, leder av NASAs Exploration Ground Systems Program ved Kennedy Space Center. “Vi innser også at vi virkelig trenger å være oppmerksomme og tenke på en plan B.”

Bolger forklarte at NASAs backupplan innebar å rulle raketten og romfartøyet tilbake inne i den store kjøretøymonteringsbygningen noen få miles fra oppskytningsrampen, hvor den ville være beskyttet mot elementene. Å klargjøre raketten og rulle den tilbake ville ta omtrent tre dager, sa han. NASA håper å vente en dag, til lørdag, med å ta en endelig avgjørelse. NASA-tjenestemenn møtes igjen fredag ​​kveld for å vurdere været.

Disse kommentarene var rimelige, og det er klokt for NASA å sikre at den har de beste tilgjengelige dataene om Tropical Depression Nine, som nylig utviklet et sirkulasjonssenter. Som et resultat av dette bør prognosene forbedres i løpet av neste dag eller to.

Dette er en delikat balanse for NASA – å vente lenge nok til å få det beste varselet, men også gi nok tid til å rulle tilbake raketten, samt frigjøre ansatte fra romsenteret før den verste stormen kommer. I følge National Hurricane Center fredag ​​ettermiddag er den tidligste “rimelige ankomsttiden” for vind med tropisk storm rundt middag på tirsdag, så å vente til lørdag morgen ville være å stoppe.

Av skinnene

Etter Bolgers kommentarer begynte imidlertid telefonkonferansen å gå litt av stabelen. Det ble klart at NASA-tjenestemenn ikke bare ventet på prognosedata, men er motvillige til å rulle SLS-raketten tilbake til hangaren. John Blevins, sjefingeniør i SLS, indikerte at han ikke ville være tilbøyelig til å rulle raketten tilbake til hangaren selv om romsenteret ble truffet av en tropisk storm, som har mindre vind enn en orkan, men som likevel gir et betydelig slag.

“Hvis vi faktisk opplevde en ekte orkan, ville det være min anbefaling at vi vurderer å rulle tilbake,” sa Blevins. “Vanligvis er fotavtrykket til disse tingene ikke så bredt, vet du, for de kraftige vindene.”

Basert på NASAs risikoanalyser sa Blevins at han trodde at SLS-raketten og Orion-romfartøyet kunne tåle vinder opp til 74,1 knop (85 mph) på et nivå på 60 fot fra bakken. Den primære risikoen er vindbelastning på kjøretøyet, men han erkjente at det ville være bekymringer om “ting som kan bevege seg rundt i en storm som det.” Dette er en litt merkelig risikostilling fra en romfartsorganisasjon som er obsessivt bekymret for “fremmedobjektrester” med sin plassmaskinvare.

Varsel fra den europeiske modellen på 12z for maksimale vindkast til og med onsdag 28. september.
Forstørr / Varsel fra den europeiske modellen på 12z for maksimale vindkast til og med onsdag 28. september.

Værklokke

Så hva er fordelen med å risikere raketten og romfartøyet, som ble utviklet til en pris på over 30 milliarder dollar, i et tropisk system? Ved å avvente været prøver NASA å bevare muligheten til å lansere 27. september eller 2. oktober. Hvis det ikke er mulig, må den rulle tilbake til hangaren uansett.

Å gjøre det vil sannsynligvis presse neste lanseringsforsøk inn i andre halvdel av november. “Noen livsbegrensede gjenstander vil komme opp i så fall,” sa Blevins. Dette så ut til å være en innrømmelse av at for NASA tikker klokken på en rakett som har vært fullt stablet for oppskyting i nesten et år nå, og som har kritiske deler som ikke kan betjenes i den konfigurasjonen. Kort sagt, NASA-tjenestemenn vil veldig gjerne komme seg ut av puten så snart som mulig.

Leave a Comment