Amerikanere i fangebytte mellom Russland og Ukraina lurte på om døden kom

Da de ble ført fra fengselscellen dypt inne i det russisk-okkuperte Ukraina, tenkte Alexander Drueke og Andy Tai Huynh på sin usikre skjebne: Var de i ferd med å bli løslatt – eller ville de bli drept?

Dager etter at de ble tatt til fange i juni, proklamerte Kreml at menn, begge deler Amerikanske militærveteraner, var mistenkte krigsforbrytere og nektet å utelukke at de kunne risikere dødsstraff. I en telefonsamtale med tanten sin torsdag, sa Drueke at i det øyeblikket virket det som ting “kan gå begge veier.”

“Det var et av de øyeblikkene,” sa tanten, Dianna Shaw, “hvor det var et mageslag for meg.”

Amerikanerne ble løslatt onsdag som en del av en fangeutveksling mellom regjeringene i Kiev og Moskva, en avtale like imponerende som den var vidstrakt. I tillegg til Drueke, 40, og Huynh, 28, gikk den russiske regjeringen med på å løslate åtte andre utenlandske statsborgere som hadde sluttet seg til krigen på vegne av Ukraina, pluss 215 ukrainere. Femtifem Russiske krigere ble frigjort i bytte, sammen med Viktor Medvedchuk, en pro-Kremlin ukrainsk opposisjonspolitiker som har så varme forhold til Russlands president Vladimir Putin at Putin antas å være gudfaren til Medvedchuks datter.

Amerikanere løslatt i omfattende fangeutveksling mellom Russland og Ukraina

Detaljer om den omfattende avtalen, formidlet med involvering fra regjeringene i Saudi-Arabia og Tyrkia, fortsatte å sildre ut torsdag. Tyrkias president Recep Tayyip Erdogan fortalte reportere som dekker FNs generalforsamling i New York at fangeutvekslingen var resultatet av “diplomatisk trafikk jeg utførte” med Putin og Ukrainas president Volodymyr Zelensky, som ringte det er et “viktig skritt” mot å få slutt på krigen som begynte for syv måneder siden, ifølge en utskrift av hans kommentarer båret av statlige medier. Ankara også spilte en nøkkelrolle i meglingen av en gjennombruddsavtale i sommer som muliggjorde gjenopptakelse av korneksporten etter Russlands marineblokkering av Ukrainas havner i Svartehavet, men så langt har Erdogan ikke vært i stand til å sikre et direkte møte mellom Putin og Zelensky.

Kronprins Mohammed bin Salman av Saudi-Arabia, der Drueke og Huynh rekonvalererer, ble også kreditert for å ha lettet løslatelsen av utenlandske statsborgere. Et høytstående medlem av den saudiske regjeringen torsdag sa Mohammeds innsats illustrere hans “proaktive rolle i å styrke humanitære initiativer.” Den amerikanske regjeringen har uttrykt takknemlighet til kronprinsen for hans innsats for å sikre de to amerikanernes løslatelse, men forholdet mellom de to landene er fortsatt anstrengt på grunn av Saudi-Arabias rekord på menneskerettigheter og, spesielt, over Mohammeds mistenkte rolle som orkestrering. komplotten for å drepe den saudiske amerikanske journalisten Jamal Khashoggi.

I Russland var det raseri blant noen nasjonalister som anså avtalen som et svik. Medvedchuk ble en gang sett på som en potensiell erstatning for Zelensky, hvis russiske styrker hadde klart å velte regjeringen i Kiev og installere et marionettregime. Flere av ukrainerne som ble løslatt i bytte mot Medvedchuk og andre russere var medlemmer av det høyreekstreme Azov-regimentet, en militærstyrke Putin har stemplet nazister.

I Ukraina – der Azov-styrker har vært jublet for deres mot under Russlands blodige beleiring av Mariupol – avtalen ble feiret.

En høytstående tjenestemann i utenriksdepartementet, som uttalte seg på betingelse av anonymitet for å diskutere sensitivt diplomati, sa: “Det forteller Putin valgt å bytte sin kumpan og en av hans langsiktige fullmektiger i Ukraina, Medvedchuk, for heltene i Mariupol,” og ringte trekket ytterligere bevis på hvordan den russiske lederen prioriterer seg selv fremfor det russiske folks interesser.

«Selv som dette [war] er forferdelig for Ukraina … det er forferdelig for det russiske folket,” sa tjenestemannen. “Putin har valgt sin egen forfengelige imperiale ambisjon fremfor folkets behov.”

Kyryl Budanov, som leder Ukrainas øverste militære etterretningsdirektorat sa at noen av de frigjorte ukrainerne hadde blitt «utsatt for svært grusom tortur» mens de var i fangenskap. Det er uklart om Drueke og Huynh tålte slikt behandling, selv om det er tegn på at begge har gått gjennom stadier av fysisk nedbrytning som kan ta tid å reversere.

Druekes tante sa at nevøen hennes ennå ikke har delt mange detaljer med familien om hvordan fangstmennene hans behandlet ham og Huynh. Hun sa Drueke og Huynh har noen “mindre, mindre, mindre helsemessige hensyn” og at begge er “veldig dehydrerte”, og bemerker at familien er usikker på nøyaktig når Drueke og Huynh kan være klare til å ta den 14-timers flyturen hjem til Alabama fra Saudi-Arabia .

Opptak av fangenes løslatelse som ble sendt på det tyske TV-nettverket Deutsche Welle stasjon, viste en mager og tynn Drueke som ble assistert av det som så ut til å være medisinsk personell mens han gikk. Han bar imidlertid sin egen bag.

Drueke, en tidligere amerikansk soldat, og Huynh, en Marine Corps-veteran, forsvant nær byen Kharkiv 8. juni mens de kjempet sammen med ukrainske styrker. De ble flyttet noen ganger under fangenskapet, og ble sannsynligvis holdt i Donetsk-regionen i det østlige Ukraina, mener Druekes familie.

Drueke og Huynh ser ut til å ha blitt holdt sammen gjennom hele fangenskapet, ifølge Shaw. I minst en del av tiden som fanger ble de også holdt i samme celle som den britiske statsborgeren John Harding, som også ble løslatt denne uken som en del av utvekslingen.

Siden løslatelsen har de amerikanske veteranene delt en leilighet i Saudi-Arabia mens de tar de første skritt mot bedring. De tidligere fangene er svært klar over, sa Shaw, at tilbakevendingen til normaliteten kan være en lang vei.

“Han hørtes ikke angret ut for meg i det hele tatt – han hørtes spent ut over å komme hjem,” sa Shaw. “Han er fortsatt veldig beundret av det ukrainske folket.”

Kareem Fahim i Beirut; Robyn Dixon og Mary Ilyushina i Riga, Latvia; og John Hudson i New York bidro til denne rapporten.

Krig i Ukraina: Hva du trenger å vite

Det siste: Russlands president Vladimir Putin kunngjorde en “delvis mobilisering” av tropper i en tale til nasjonen den 21. september, og utgjorde grepet som et forsøk på å forsvare russisk suverenitet mot et Vesten som søker å bruke Ukraina som et verktøy for å “dele og ødelegge Russland .” Følg liveoppdateringene våre her.

Kampen: En vellykket ukrainsk motoffensiv har tvunget til en stor russisk retrett i den nordøstlige Kharkiv-regionen de siste dagene, da tropper flyktet fra byer og landsbyer de hadde okkupert siden krigens første dager og forlot store mengder militært utstyr.

Folkeavstemninger om annektering: Iscenesatte folkeavstemninger, som vil være ulovlige i henhold til internasjonal lov, skal finne sted fra 23. til 27. september i utbryterregionene Luhansk og Donetsk i Øst-Ukraina, ifølge russiske nyhetsbyråer. En ny folkeavstemning vil bli holdt av den Moskva-oppnevnte administrasjonen i Kherson fra og med fredag.

Bilder: Washington Post-fotografer har vært på bakken fra begynnelsen av krigen – her er noe av deres mektigste arbeid.

Slik kan du hjelpe: Her er måter de i USA kan hjelpe til med å støtte det ukrainske folket, så vel som det folk over hele verden har donert.

Les hele vår dekning av Russland-Ukraina-krisen. Er du på Telegram? Abonner på vår kanal for oppdateringer og eksklusiv video.

Leave a Comment